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提出简单的问题 寻求简单的答案

作者:卞毓麟    发布时间:2019-03-22    文章来源:中国科学报

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《自然原力》,[英]布赖恩·考克斯、安德鲁·科恩著,朱达一、周元、杨帆译,人民邮电出版社2019年3月出版

关于布赖恩·考克斯著作《自然原力》的中文版,颇有些往事值得回忆。

这些年来,“考克斯迷”是越来越多了。这不仅因为布赖恩·考克斯是一位出名的理论物理学家、一位优秀的大学教授,也不仅因为他在20世纪90年代曾是英国流行摇滚乐队的一名键盘手,而更在于他宣传、普及科学的卓越才华和突出成就。就此而言,考克斯堪与他的前辈、已故美国著名天文学家兼科普大师卡尔·萨根相比。

这本《自然原力》,已经是中文版的第5部考克斯作品了。先前已出版的4种是:《太阳系的奇迹》(齐锐、万昊宜译)、《宇宙的奇迹》(李剑龙、叶泉志译)、《生命的奇迹》(闻菲译)和《人类宇宙》(杨佳祎等译),它们都与《自然原力》同样精美,并且也都是人民邮电出版社引进的。其中头3个品种均属BBC“奇迹”系列,中文版于2014年10月问世,《人类宇宙》则于2016年3月应市。

那么,这部《自然原力》究竟是一本什么样的书呢?考克斯本人是这样说的:

这是一本关于科学的书。什么是科学?这个问题提得好,有关这个问题的回答可能和科学家的数量一样多。我想说,科学是人类理解自然世界的一种尝试,科学发现往往看上去非常陌生和抽象,并且脱离了我们所熟悉的现实世界,但这其实是一种误解。科学其实就是在解释人类在日常生活中经历的方方面面。天空为什么是蓝色的?恒星和行星为什么是圆的?我们的地球为什么一直转个不停?植物为什么是绿色的?这些都是连孩子们也可能会提出的问题,但是这些问题绝不幼稚,它们将产生一连串的答案,并最终带领我们走向认知的边界。

为了说明写这本书的目的,作者试着从宇航员们的视角来看问题:

他们都游历过太空,都曾通过一个不同的视角审视我们这个世界……太空之旅实现了一种视角的转变,科学也是如此。我们对大自然了解得愈多,大自然就会显得愈加美丽,我们就愈发体会到能用短暂的生命去探索它们是多么幸运。让我们像孩子一样,关注一些小事,不被偏见所左右;不要人云亦云,学会观察和思考,提出简单的问题,寻求简单的答案。这就是这本书的目的……

“提出简单的问题,寻求简单的答案”,做起来却非常不容易,要做得好就更不容易。不过,考克斯还是做得很漂亮。在《自然原力》中,他从雪花为什么具有如此这般的形状、蜂巢为什么要建成六角形谈起,逐渐引出了全书的主角——自然界中的力,以及与此密切相关的种种事物和现象,小到亚原子粒子,大到星系乃至整个宇宙。有些深刻的科学内容和思想——例如爱因斯坦的相对论,其实谈得蛮到位,叙述方式却又非常简洁,易于读者接受。这一特色,或者说写作风格,是很难能可贵,也很值得我们体味和借鉴的。

同样一本书,一百个读者就会品出一百种滋味。不仅《红楼梦》《水浒传》如此,《人类宇宙》《自然原力》也是如此。例如,考克斯谈论宇航员们的视角,便引用了好几位宇航员的经典性原话,我觉得阿伦·谢泼德的这段话尤其真挚感人:

如果有人在我起飞前问我:“当你从月球上回望地球时,你会激动得难以自已吗?”我一定会说:“不会,绝不可能。”但当我站在月球上第一次回望地球时,我哭了。

阿伦·谢泼德于1961年5月5日乘坐飞船,完成15分钟的亚轨道飞行后安全返回地球,从而成为美国的第一位太空人。后来,他又乘坐“阿波罗14号”于1971年2月登上月球,并安全返回。上面引用的这一小段话,可谓字字千钧,承载了人类为飞出地球进入深空所付出的史诗般的努力。我本人在30年前曾到英国爱丁堡皇家天文台做访问学者,并于1989年4月2日同应邀前往参加第一届爱丁堡国际科学节活动的谢泼德合影。也许,那次偶然的经历,也有力地加深了我对上述引文的理解。

我同人民邮电出版社素有交往,2015年初夏见到BBC“奇迹”系列3本书的中文版,遂向邮电社科普出版分社负责人刘朋先生提议,早日引进考克斯的新著Human Universe,刘朋则回复此书已在翻译之中,并嘱我写一段推荐词。我对此深以为荣,于是就有了冠于全书之首的那篇中文版推荐语“我想知道这是为什么”。中文版《人类宇宙》面世不久,正致力于筹建上海天文馆(上海科技馆分馆)的朱达一君又专程来访,向我介绍考克斯的又一新作Forces of Nature。我再次联系刘朋,获悉他们又已先行一步,中文版授权已经签约,现正物色译者,并问我可否推荐合适的人选?这真是意想不到的机缘,我随即举荐达一君。因为先前已读过达一和周元合译的《透过哈勃看宇宙》(上海科技文献出版社2016年1月出版)一书,对其译文之准确、流畅、优雅印象颇深,所以对他们能够译好Forces of Nature信心满怀。今日视之,果不其然,而这次译者又增添了一位更年轻的杨帆博士,见到新人不断成长,欣喜之情油然而生。

不揣浅陋,写下这些文字,既为纪实,亦望为读者欣赏《自然原力》平添几分雅趣。

(作者系中国科普作家协会前副理事长、中国科学院国家天文台客座研究员)


 

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